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Depois de vencer Indiana, o Celtics refeito está pronto para um novo final

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INDIANÁPOLIS – O brilhante troféu Larry Bird prateado e dourado parecia um cálice na mão esquerda de Jaylen Brown. Quando Brown foi anunciado como o MVP das finais da Conferência Leste e os adoradores fãs do Boston Celtics que enchiam a tigela inferior do Gainbridge Fieldhouse rugiram em aprovação, Brown não precisou das duas luvas para levantar aquela coisinha, que parece uma miniatura do troféu chamado depois de outro Larry importante. Ainda assim, Brown agarrou-o perto de sua base cilíndrica, de lado, segurando-o no alto enquanto seus companheiros espalmavam sua cabeça e lhe davam tapas bobos.

Considere isso uma prática, apenas uma celebração de teste antes da coisa real, depois que a varredura de quatro jogos sobre o Indiana Pacers foi concluída na noite de segunda-feira. Porque no dia 6 de junho, Boston, o melhor colocado, retornará à sua segunda final da NBA em três anos, e Brown e seus companheiros prefeririam fechar que série dançando em um mosh pit encharcado de champanhe e levantando o prêmio final da liga, que mede 25,5 polegadas e pesa 29 libras.

Por enquanto, Brown parecia feliz com sua última lembrança. Após a vitória do Boston por 105-102 para encerrar a série, Brown carregou seu pequeno souvenir quando se sentou para falar com os repórteres, colocando-o sobre uma folha de estatísticas que mostrava como ele havia registrado o recorde do jogo de 29 pontos, junto com seis rebotes e três roubos. Com seu mais novo prêmio por perto, Brown distanciou-se e a sua equipe dos tempos anteriores.

“Sei que todo mundo quer continuar a nos classificar em relação ao que aconteceu no passado”, disse ele.

Essa história recente parece o roteiro de uma novela de basquete. Em 2021, Brad Stevens, que treinou o Celtics para uma aparição nas finais da conferência um ano antes, deu adeus à linha lateral para que pudesse assumir as operações de basquete do time. Em 2022, o técnico do primeiro ano, Ime Udoka, fez a transição para o assento principal e levou os Celtics às finais, onde foram intimidados pelos Golden State Warriors. Então, depois que Boston suspendeu Udoka durante toda a temporada 2022-23 por causa de um relacionamento impróprio com uma funcionária, outro estreante, Joe Mazzulla, assumiu. O sucesso continuou até outras finais de conferência, até que o Miami Heat, oitavo colocado, chocou o Boston em sua casa no jogo 7.

Durante esse período de vitórias, Boston sofreu mais tumultos do que você poderia esperar de uma franquia empatada com o maior número de títulos de campeonato na história da liga, com o 17º após a temporada 2007-08. A presença âncora de duas estrelas locais, Brown e Jayson Tatum, ajudou as coisas, mas esses Celtics permaneceram um jogo ou dois, ou uma série, antes de ganhar o grande prêmio. Este mês de junho poderá ser diferente, simplesmente porque muitas outras coisas mudaram.

“Tivemos uma equipe diferente a cada ano, treinadores diferentes. Tivemos uns três treinadores nos últimos cinco anos”, explicou Brown. “Ainda assim, as pessoas querem fazer parecer que é a mesma coisa, é a mesma coisa, é a mesma coisa. O tempo passou, a experiência foi adquirida e acho que estamos prontos para dar o nosso melhor.”

O caminho para as finais deste ano começou no verão passado. Stevens e a diretoria tomaram a difícil decisão de se separar de Marcus Smart, o coração da equipe. A troca mudou o vestiário para que outros jogadores, especialmente Brown, estivessem determinados a intervir e preencher a lacuna na liderança vocal, mas também trouxe um grande versátil como Kristaps Porzingis. Embora Porzingis não jogue desde a primeira rodada dos playoffs devido a uma lesão na panturrilha, ele teve média de 20,1 pontos por jogo nesta temporada.

Pouco antes do campo de treinamento, Boston trocou Malcolm Brogdon e Robert Williams III, dois contribuidores importantes, pelas habilidades defensivas e presença no campeonato de Jrue Holiday. Nas finais da conferência, Holiday registrou médias pós-temporada de 12,7 pontos, 5,6 rebotes e 4,6 assistências. Mais importante ainda, ele mostrou repetidamente seu valor na embreagem, tirando a bola do guarda do Pacers, Andrew Nembhard, no final do jogo 3, e garantindo o rebote ofensivo final para fechar o jogo 4.

Momentos de vitória, como a agitação de Holiday, definiram o fim do jogo decisivo, com Boston algemando Indiana nos 3 minutos e 32 segundos finais, não permitindo um único ponto. Depois que o rebote ofensivo de Holiday deixou Tatum driblar nos últimos segundos, ele lançou a bola em direção às vigas. O alívio no rosto de Tatum revelou o quão acirrado esse confronto realmente foi, mesmo quando os Pacers estavam sem seu melhor jogador, Tyrese Haliburton, nos jogos 3 e 4. Digamos apenas que o Celtics deveria estar feliz por não existir uma série de nove jogos. . E eles deveriam estar muito felizes por não precisarem mais mexer com TJ McConnell.

Qualquer que seja o segredo que McConnell tenha, ele precisa engarrafá-lo e vendê-lo para jogadores reservas em todos os lugares. Ele pode ser o jogador menos pretensioso do elenco dos Pacers – enquanto nada menos que 14 pares de sapatos ocupam a barraca de Haliburton no vestiário, McConnell exibe apenas um, o Ja Morants em que joga – e ele é normalmente o menor homem do time. chão. Mesmo assim, McConnell tem um talento especial para estar em todos os lugares: dirigir e colocar os dois pés na pista, parar para saltadores de médio alcance, ser uma praga absoluta na defesa. Ao fazer isso, McConnell tornou-se o jogador de maior importância em alguns momentos desta série e ganhou respeito como jogador. favorito de LeBron James.

Se o Boston precisar consertar alguma coisa antes da última rodada do campeonato, McConnell destacou um problema flagrante: o jogo dos reservas do Celtics. No jogo 4, McConnell sozinho superou o banco de Boston com 15 pontos e mostrou resistência após levando uma falta dura de Browncaindo na quadra e se levantando para executar a próxima jogada.

“Eu estava apenas indo para a bola”, disse Brown. “O jogo é tão rápido, você sabe, só tentando fazer uma jogada com a bola, e acho que acertei um pouco na cara dele. TJ é meu cara. Não tenho nada além de respeito por TJ McConnell. Cara, TJ é um cachorro. Quando eu disse [earlier in the series] que alguns desses caras estão se transformando em Michael Jordan, TJ McConnell de quem eu estava falando, cara. Ele era um dos jogadores mais imparáveis ​​daquele time.”

Mas nem mesmo “MJ” McConnell conseguiu derrotar o poderoso Celtics. Embora Boston fosse o favorito, Brown não achava que deixaria Indiana com uma honra individual.

“Eu não estava esperando por isso – eu nunca ganho merda”, Brown brincou, provavelmente com seu desprezo por toda a NBA ainda em mente.

Ganhar um troféu com o nome de Larry Bird deveria ser um prêmio de consolação decente depois de perder todas as honras da NBA. Proteger o Larry O'Brien seria ainda melhor.

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