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O prêmio Charlie Sifford de Stephen Curry é uma lembrança de um homem que mudou o golfe

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Stephen Curry recebeu vários prêmios da NBA em seus 15 anos de carreira. Mas o prêmio que ele receberá na segunda-feira, na cerimônia de posse do World Golf Hall of Fame, fala diretamente de seu trabalho fora da quadra de basquete.

O duas vezes MVP da NBA, que também é um jogador de golfe excepcional e fervoroso, receberá o Prêmio Charlie Sifford em reconhecimento aos seus esforços para promover a diversidade no golfe, incluindo o financiamento de programas para homens e mulheres na Howard University. E é oportuno e significativo que o prêmio seja nomeado em homenagem ao homem que quebrou a barreira da cor no golfe profissional.

Com considerável assistência do então procurador-geral da Califórnia, Stanley Mosk, Sifford tornou-se em 1961 o primeiro jogador de golfe negro a tornar-se membro da PGA of America – uma organização cujos estatutos constitucionais permitiam apenas jogadores de golfe “da raça caucasiana” de 1934 a 1961.

Durante mais de uma década, Sifford e outros jogadores de golfe negros nas décadas de 1940 e 1950 lutaram para se tornarem membros da PGA, lidando com intolerância, racismo, ameaças de morte e inúmeras humilhações. Os espectadores incomodaram Sifford durante seu backswing, chutaram a bola para a floresta e, em um relato terrível recontado em sua autobiografia, “Just Let Me Play”, deixou excrementos humanos na taça para aguardar o quarteto de Sifford durante um evento de qualificação.

A PGA impediu vigorosamente os esforços dos jogadores de golfe negros, levando o Los Angeles Times colunista Jim Murray para se referir à organização como o “braço recreativo da Ku Klux Klan”. Esses esforços, que incluíram um processo judicial em 1948, não deram em nada até que Mosk, que conheceu Sifford por acaso num clube de campo de Los Angeles em 1959, ameaçou processar a PGA e impedir a organização de realizar torneios na Califórnia.

Embora a causa de Sifford tenha sido defendida por notáveis ​​​​como Walter Winchell, Jackie Robinson e Joe Louis, não houve apoio público dos jogadores brancos na turnê. A atitude prevalecente foi melhor expressada por um advogado da PGA, que quando solicitado a defender o racismo codificado da organização, respondeu: “Porque é que as pessoas de cor querem ir para onde não são bem-vindas?”

A intransigência da PGA foi “completamente terrível”, disse Sandy Cross, que trabalha para a PGA há 28 anos e ajudou a lançar o programa de diversidade da organização há uma década.

“Eu faria qualquer coisa que pudesse para desfazer isso”, disse ela ao falar no 60º aniversário da primeira vitória do PGA de um jogador de golfe negro, Pete Brown, no Waco Turner Open de 1964. “Pareceu-me importante reconhecer isso e assumir isso em nome da PGA, assumir essa injustiça.”

Graças à pressão de Mosk e à persistência de Sifford, os membros da PGA eliminaram o que Mosk chamou de “esta restrição desagradável” em Novembro de 1961, um ano depois de ter votado por uma margem de 4-1 para manter a cláusula na sua constituição. Sifford, que venceu seu primeiro torneio PGA em 1967, logo foi acompanhado por Brown na turnê.

Mas embora a remoção das quatro palavras da constituição da PGA tenha preparado o caminho para Sifford se tornar um membro em tempo integral, não resultou em uma mudança radical de atitude na turnê. Sifford ainda teve sua entrada negada em torneios, especialmente no Sul. O Houston Open de 1962, disputado em campo público, não o deixou competir. Ele competiu em um torneio na Flórida em 1963, mas não foi autorizado a entrar na sede do clube ou no restaurante. Em 1964, um oficial da PGA lhe disse para não participar do New Orleans Open porque a organização não poderia garantir sua segurança.

A maioria dos jogadores de golfe negros da época jogava no United Golfers Association Tour, que patrocinava eventos em campos mal condicionados e oferecia pequenas bolsas. Realizou um Aberto Nacional anual, que Sifford venceu seis vezes, incluindo cinco consecutivas de 1952 a 1956. Mas a esmagadora maioria dos jogadores de golfe da UGA simplesmente não estava preparada para a PGA. Sifford era. Marrom era. Mais tarde, jogadores de golfe como Lee Elder, Calvin Peete, Jim Thorpe e Jim Dent teriam sucesso no torneio.

A chegada de Tiger Woods da mesma forma não abriu as comportas para os jogadores de golfe negros. O número de profissionais negros no PGA Tour hoje pode ser contado nos dedos de uma mão. Woods e o qualificado Willie Mack III são os únicos jogadores negros no campo de 150 jogadores no Aberto dos Estados Unidos deste ano. Isso pode ser interpretado como um progresso, pois são dois a mais do que os que participaram do Aberto dos Estados Unidos de 2023.

Woods e Sifford tornaram-se próximos, apesar da diferença de idade de meio século. Bosque chamado Sifford “o avô que nunca tive” e nomeou seu filho Charlie em homenagem a Sifford. Ele disse ele poderia nunca ter jogado golfe se Sifford não tivesse preparado o caminho.

Sifford viveu o suficiente para ver Woods se tornar o jogador dominante do século XXI. Em 2004, tornou-se o primeiro jogador negro empossado para o Hall da Fama Mundial do Golfe. Ele morreu em 2015, mas em Curry o Hall da Fama escolheu um merecedor do prêmio que lhe deu o nome.

Peter May é o autor do recentemente lançado “Mudando o curso: como Charlie Sifford e Stanley Mosk integraram o PGA.”

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