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Chiquita condenada a pagar 38,3 milhões de dólares a vítimas de grupo paramilitar

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A gigante da banana Chiquita Brands International deve pagar mais de US$ 38 milhões em danos às vítimas de um grupo paramilitar colombiano cuja empresa foi considerada responsável pelo financiamento no final dos anos 1990 e início dos anos 2000, decidiu um júri federal na segunda-feira.

A decisão segue-se a uma batalha legal de 17 anos pelas vítimas, desencadeada após um acordo de condenação de 2007, no qual a Chiquita admitiu ao Departamento de Justiça dos EUA que pagou mais de 1,7 milhões de dólares às Forças Unidas de Autodefesa da Colômbia (AUC), uma organização violenta. grupo de direita que cometeu violações dos direitos humanos na Colômbia e foi designado como organização terrorista estrangeira pelo governo dos EUA. O Departamento de Justiça caracterizou o apoio da Chiquita à AUC como “prolongado, constante e substancial”.

Na altura, a Chiquita teve de pagar uma multa criminal de 25 milhões de dólares por violar o estatuto anti-terrorismo dos EUA, mas não teve de responder às vítimas das AUC até esta semana, quando um júri em West Palm Beach considerou a empresa bananeira responsável por a morte de oito homens mortos pelo grupo paramilitar. A decisão abre a porta para milhares de outras vítimas das AUC que estão processando a Chiquita. Um segundo julgamento envolvendo as reivindicações das vítimas contra a Chiquita está previsto para começar em julho.

A decisão é histórica, segundo Marissa Vahlsing, diretora de estratégia jurídica transnacional da EarthRights International, uma organização sem fins lucrativos de direitos humanos. representando as vítimas neste caso. A decisão desta semana marca “a primeira vez que uma empresa americana foi responsabilizada por um júri americano por violações dos direitos humanos no estrangeiro”, disse Vahlsing.

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A Chiquita envolveu-se com a AUC enquanto a empresa tentava expandir as operações na Colômbia durante um período de instabilidade política na década de 1990. A empresa pagou às AUC pela protecção contra grupos de esquerda que, segundo eles, ameaçavam as operações da Chiquita, disse Vahlsing, “embora soubessem na altura que esses grupos estavam a realizar massacres contra qualquer civil ou qualquer suspeito de simpatizar com ideias de esquerda. ”

A Chiquita Brands International não respondeu imediatamente a um pedido de comentário.

Durante o julgamento, a equipa jurídica da empresa argumentou que esta foi “claramente extorquida” pelas AUC e foi forçada a pagar ao grupo para proteger os seus funcionários colombianos. Mas os jurados do caso determinaram que a Chiquita forneceu conscientemente financiamento à AUC e não conseguiu provar que o grupo estava a ameaçar os funcionários da empresa, ou que não havia “nenhuma alternativa razoável” a pagá-los.

“Nossos clientes arriscaram suas vidas para responsabilizar a Chiquita”, disse Agnieszka Fryszman, presidente da área de direitos humanos do escritório de advocacia Cohen Milstein e uma das advogadas que lideram o caso, em uma afirmação. “O veredicto não traz de volta os maridos e filhos que foram mortos, mas esclarece as coisas e coloca a responsabilidade pelo financiamento do terrorismo onde ela pertence: à porta da Chiquita.”

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