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A batalha legal do Wine Bar com Richmond levanta questões sobre o futuro da orla marítima

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RICHMOND – Os dias podem estar contados para a Riggers Loft Wine Company, há muito considerada uma joia da coroa da orla marítima de Richmond.

Quase uma década após a inauguração, os proprietários do R&B Cellars e do bar de vinhos Riggers Loft, Barbara e Kevin Brown, estão agora em uma briga legal com o proprietário – a cidade de Richmond – para impedir o fechamento do popular coletivo de vinhos.

No mês passado, a cidade entrou com a documentação legal para retomar a posse da propriedade no porto de Richmond, alegando que os Browns deviam centenas de milhares de dólares em aluguéis atrasados ​​e ultrapassaram os prazos acordados para pagar.

Os Browns, por sua vez, contestam quanto devem e abriram seu próprio processo contra Richmond em outubro passado, depois que a cidade lhes emitiu uma carta ameaçando despejo se certas exigências não fossem atendidas.

A cidade estava buscando US$ 392.248,57 em aluguel não pago, que inclui multas por atraso e juros, enquanto os Browns afirmam que são obrigados a pagar apenas US$ 228.000. O procurador municipal Dave Aleshire não respondeu aos pedidos de comentários, mas no documento do mês passado, a cidade disse que os Browns ainda devem “US$ 285.845 em aluguel inadimplente, mais multas e juros de mora”.

“Dado o grande valor do aluguel inadimplente que remonta a 2019, a (cidade) sofreu uma perda financeira significativa, que será agravada quanto mais tempo a RLWC continuar a ocupar as instalações”, diz o documento.

Os Browns afirmam que foram pegos de surpresa pelas exigências da cidade. O casal estava discutindo um plano de reembolso atualizado com a cidade, que, segundo eles, não deu certo depois que novos vereadores foram eleitos em 2022.

“Enquanto tentávamos encontrar uma maneira de conversar com eles, logo ficou bastante evidente que não era assim que iria funcionar”, disse Kevin Brown em entrevista.

Os enólogos e coproprietários Kevin Brown e sua esposa Barbara observam sua Riggers Loft Wine Company em Richmond, Califórnia, no sábado, 30 de março de 2024. (Ray Chavez/Bay Area News Group)

Um começo promissor

Possuir a choperia era o sonho de Barbara Brown.

O casal começou a R&B Cellars na Alameda, mas estava procurando um local novo e permanente em 2014, quando iniciou conversas com Jim Matzorkis, o antigo diretor executivo do Porto de Richmond, de acordo com documentos legais e uma entrevista com os Browns.

Matzorkis supostamente propôs ao casal abrir seu coletivo de vinhos em um dos armazéns históricos da cidade durante a Segunda Guerra Mundial – uma estrutura dilapidada de 22.000 pés quadrados que precisa de alguns grandes reparos. Mas, de acordo com os Browns, Matzorkis disse conhecer investidores que estariam dispostos a pagar US$ 500 mil cada um por meio do programa federal de vistos EB-5, que permite que cidadãos estrangeiros se qualifiquem para um visto dos EUA se investirem meio milhão em um projeto que cria pelo menos pelo menos 10 empregos.

Os Browns aceitaram a oferta. Mas três dos quatro investidores que precisavam financiar melhorias no valor de US$ 2 milhões desistiram, e o casal foi forçado a vender sua casa na Alameda para cobrir o restante dos US$ 1,5 milhão necessários para concluir o projeto, disseram. Matzorkis morreu em 2021.

“Quando começamos, Richmond, o governo municipal, foi acolhedor, convidativo e solidário”, disse Kevin Brown.

A Riggers Loft Wine Company abriu oficialmente suas atividades em 2016, com um contrato de arrendamento de 20 anos assinado no ano anterior fixando o aluguel em US$ 8.400. Como uma choperia coletiva, o espaço oferece aos visitantes sabores de diversos produtores de vinho, incluindo suas próprias criações. Graças à sua grande planta aberta e vista para a baía, o espaço rapidamente se tornou um local ideal para eventos comunitários, casamentos e reuniões privadas.

Os clientes desfrutam de comida, vinho e música ao vivo da banda Primavera Latin Jazz na Riggers Loft Wine Company em Richmond, Califórnia, no sábado, 30 de março de 2024. (Ray Chavez/Bay Area News Group)
Os clientes desfrutam de comida, vinho e música ao vivo da banda Primavera Latin Jazz na Riggers Loft Wine Company em Richmond, Califórnia, no sábado, 30 de março de 2024. (Ray Chavez/Bay Area News Group)
Os clientes desfrutam de vinho e da vista da Baía de São Francisco na Riggers Loft Wine Company em Richmond, Califórnia, no sábado, 30 de março de 2024. (Ray Chavez/Bay Area News Group)
Os clientes desfrutam de vinho e da vista da Baía de São Francisco na Riggers Loft Wine Company em Richmond, Califórnia, no sábado, 30 de março de 2024. (Ray Chavez/Bay Area News Group)

A dívida cresce para um valor preocupante

Então a pandemia de COVID-19 chegou e foram emitidas ordens de emergência estaduais e locais.

Riggers Loft teve que fechar, mas os proprietários pensaram que o fechamento seria temporário. Preocupados em manter o seu negócio em funcionamento, os Browns disseram que negociaram um acordo com a cidade que lhes permitiria pagar um quarto da sua renda mensal, com a promessa de que o restante seria reembolsado no prazo de seis meses após o levantamento das ordens de emergência.

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