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Bill Gates está apoiando um projeto de energia nuclear no Wyoming.

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Nos arredores de uma pequena cidade carbonífera no sudoeste do Wyoming, está em curso um esforço multibilionário para construir a primeira de uma nova geração de centrais nucleares americanas.

Os trabalhadores começaram a construção na terça-feira, um novo tipo de reator nuclear concebidos para serem mais pequenos e mais baratos do que os enormes reactores de antigamente e concebidos para produzir electricidade sem o dióxido de carbono que está a aquecer rapidamente o planeta.

O reator que está sendo construído pela TerraPower, uma start-up, não estará concluído antes de 2030 e enfrenta obstáculos assustadores. A Comissão Reguladora Nuclear ainda não aprovou o projeto, e a empresa terá de superar os inevitáveis ​​atrasos e custos excessivos que já condenaram inúmeros projetos nucleares antes.

O que a TerraPower tem, entretanto, é um fundador influente e endinheirado. Bill Gates, atualmente classificado como a sétima pessoa mais rica do mundo, investiu mais de mil milhões de dólares da sua fortuna na TerraPower, um montante que espera aumentar.

“Se você se preocupa com o clima, há muitos, muitos locais ao redor do mundo onde a energia nuclear tem que funcionar”, disse Gates durante uma entrevista perto do local do projeto, na segunda-feira. “Não estou envolvido na TerraPower para ganhar mais dinheiro. Estou envolvido na TerraPower porque precisamos construir muitos desses reatores.”

Gates, antigo chefe da Microsoft, disse acreditar que a melhor forma de resolver as alterações climáticas seria através de inovações que tornassem a energia limpa competitiva com os combustíveis fósseis, uma filosofia que descreveu no seu livro de 2021, “Como evitar um desastre climático”.

A nível nacional, a energia nuclear está a assistir a um ressurgimento do interesse, com várias start-ups a competir para construir uma onda de reactores mais pequenos e a administração Biden a oferecer pesados ​​créditos fiscais para novas centrais.

As esperanças para o projeto da TerraPower são especialmente altas entre os 3.000 residentes das cidades vizinhas de Kemmerer e Diamondville, no Wyoming. Durante décadas, a economia local dependeu de uma central eléctrica a carvão e de uma mina adjacente. Mas essa usina está programada para fechar até 2036, à medida que o país deixa de queimar carvão.

Um novo reator e os empregos que o acompanham poderiam oferecer uma tábua de salvação.

“Quando se falava há alguns anos que estávamos a perder a mina de carvão e a central eléctrica, esta não era uma comunidade feliz”, disse Mary Crosby, residente em Kemmerer e redatora de subvenções do condado. O reator, disse ela, “nos dá uma chance”.

Numa conferência recente em Nova Iorque, David Crane, subsecretário para infra-estruturas do Departamento de Energia, disse que há dois anos “não via realmente” um caso para reactores de próxima geração. Mas à medida que a procura por electricidade aumenta devido aos novos centros de dados, fábricas e veículos eléctricos, Crane disse que se tornou “muito optimista” em relação à energia nuclear para fornecer energia sem carbono 24 horas por dia, sem precisar de muita terra.

O desafio era construir as fábricas, disse Crane. “Nada do que estamos tentando fazer é fácil.”

Gates interessou-se pela energia nuclear no início dos anos 2000, depois de os cientistas o terem persuadido da necessidade de grandes quantidades de electricidade isenta de emissões para combater o aquecimento global. Ele estava cético de que a energia eólica e solar, que não funcionam o tempo todo, seria suficiente.

“A energia eólica e a solar são absolutamente fantásticas e temos que construí-las o mais rápido possível, mas a ideia de que não precisamos de nada além disso é muito improvável”, disse Gates. Como, perguntou ele, Chicago aqueceria as casas durante os longos períodos de inverno com pouco vento ou sol?

Um problema com a energia nuclear, porém, é que tornou-se proibitivamente caro. Os reatores tradicionais são projetos enormes, complexos e estritamente regulamentados, difíceis de construir e financiar. Os únicos dois reatores americanos construídos nos últimos 30 anos, as Unidades Vogtle 3 e 4 na Geórgia, custou US$ 35 bilhõesmais que o dobro das estimativas iniciais e chegou com sete anos de atraso.

Gates aposta que tecnologias radicalmente diferentes ajudarão. Com a TerraPower, ele financiou uma equipe de centenas de engenheiros para redesenhar uma usina nuclear do zero.

Hoje, todas as centrais nucleares americanas utilizam reactores de água leve, nos quais a água é bombeada para o núcleo do reactor e aquecida por fissão atómica, produzindo vapor para criar electricidade. Como a água é altamente pressurizada, essas usinas precisam de tubulações pesadas e grossas proteções de contenção para proteção contra acidentes.

O reator da TerraPower, por outro lado, utiliza sódio líquido em vez de água, o que lhe permite operar em pressões mais baixas. Em teoria, isso reduz a necessidade de blindagem espessa. Em caso de emergência, a planta pode ser resfriada com saídas de ar em vez de sistemas de bomba complicados. O reator tem apenas 345 megawatts, um terço do tamanho dos reatores de Vogtle, o que representa um investimento menor.

Chris Levesque, presidente-executivo da TerraPower, disse que seus reatores deveriam, em última análise, produzir eletricidade pela metade do custo das usinas nucleares tradicionais. “Esta é uma planta muito mais simples”, disse ele. “Isso nos dá um benefício de segurança e um benefício de custo.”

O design da TerraPower possui outra característica única. A maioria dos reatores não consegue ajustar facilmente sua produção de energia, dificultando a integração com parques eólicos e solares flutuantes. Mas o reator da TerraPower terá uma bateria de sal fundido que permite que a usina aumente ou diminua conforme necessário.

“Isso ajuda na economia”, disse Levesque. “Podemos armazenar energia e depois vendê-la à rede quando ela tiver um valor mais elevado.”

Ainda assim, resta saber se a TerraPower pode realmente conseguir custos mais baixos. Em 2022, a empresa estimou que seu reator Kemmerer custaria US$ 4 bilhões, com o Departamento de Energia contribuindo com até US$ 2 bilhões. Isso já é mais caro do que o gás moderno ou as centrais renováveis, e os custos podem aumentar ainda mais.

Tentativas mais recentes de construir usinas nucleares foram prejudicados por atrasos e despesas imprevistas, disse David Schlissel, diretor do Instituto de Economia Energética e Análise Financeira. No ano passado, em Idaho, a NuScale, outra start-up, planos abandonados para construir seis pequenos reatores de água leve depois de lutar com os aumentos de preços.

“Não há evidências de que esses pequenos reatores serão construídos mais rápido ou mais barato do que os maiores”, disse Schlissel, argumentando que as empresas de serviços públicos deveriam priorizar investimentos mais seguros, como energia eólica, solar e baterias.

Gates admitiu que a primeira usina da TerraPower provavelmente seria especialmente cara, à medida que a empresa navegava por uma curva de aprendizado. Mas, disse ele, poderia absorver esse risco financeiro de uma forma que as empresas de serviços públicos e os reguladores não conseguem. (Além do Sr. Gates, TerraPower levantou US$ 830 milhões de investidores externos.)

A empresa afirma que, se conseguir superar os obstáculos iniciais e construir vários reatores, poderá reduzir os custos para ser economicamente competitiva.

“Estamos assumindo esse risco e, devido ao nosso design, nos sentimos muito bem”, disse Gates. “Mas isso significa que você precisa de bolsos muito fundos.”

Em Kemmerer, as autoridades esperam que a aposta valha a pena. Esta parte do Wyoming depende de carvão, petróleo e gás desde a abertura da primeira mina em 1887, mas o consumo de carvão da América caiu pela metade nas últimas duas décadas.

A central a carvão de Naughton, a sul da cidade, domina a paisagem de artemísia e, no seu auge, empregou cerca de 250 trabalhadores. Quando a concessionária proprietária, a PacifiCorp, anunciou há alguns anos que iria descontinuar a instalação, muitos se perguntaram o que poderia substituí-la. (O fechamento foi adiado para 2036.)

Em 2021, a TerraPower decidiu que um local próximo era ideal para um novo reator, já que a empresa poderia reaproveitar as linhas de transmissão da usina a carvão e requalificar seus trabalhadores. (Ajudou o apoio dos responsáveis ​​de Kemmerer, disse Gates.) A central nuclear empregaria 250 pessoas e criaria 1.600 empregos temporários na construção.

“Agora tenho pessoas de todo o país ligando e dizendo: quero estar nesse trabalho”, disse Jerry Payne, gerente de negócios da Irmandade Internacional dos Trabalhadores Elétricos Local 322, o sindicato que representa muitos trabalhadores de usinas de carvão. “Isso significa muito para Kemmerer.”

Depois de perder moradores durante décadas, Kemmerer dá sinais de recuperação. Uma nova cafeteria, a Fossil Fuel Coffee Co., e vários negócios abriram no centro da cidade e dois grandes conjuntos habitacionais estão planejados na periferia.

As preocupações com o projeto persistem, especialmente quanto ao seu cronograma. Em 2022, a TerraPower anunciou um adiamento de dois anos porque não compraria mais combustível nuclear da Rússia e precisava encontrar um novo fornecedor.

“As pessoas ficavam perguntando: essa coisa algum dia será construída?” disse Bill Thek, o prefeito de Kemmerer. “Mas agora que estamos vendo a sujeira se movendo, isso é energizante”

No outono passado, a Comissão Reguladora Nuclear realizou uma audiência na cidade para responder a perguntas de alguns residentes nervosos. Os reguladores contabilizam os terremotos? (Sim.) Existe um local permanente para armazenar os resíduos radioativos da usina? (Ainda não.)

“Há pessoas entusiasmadas e também pessoas que se sentem desconfortáveis ​​com a tecnologia”, disse Madonna Long, que nasceu em Kemmerer, saiu por algumas décadas e regressou em 2020 para abrir um negócio de fornecimentos médicos. “Mas não temos ninguém batendo à nossa porta e dizendo: 'Ei, vou construir outra coisa'”.

O Departamento de Energia estima que centenas de centrais de carvão desativadas ou fechadas em todo o país poderiam ser locais adequados para novos reatores, uma vez que já possuem ligações à rede e abastecimento de água. Fazer isso, disse a agência, também poderia ajudar as comunidades carboníferas a evitar perdas económicas acentuadas.

Em março, a TerraPower apresentou um aplicativo de 3.300 páginas à Comissão Reguladora Nuclear para obter uma licença para construir o reator, mas isso levará pelo menos dois anos para ser revisto. A empresa tem de convencer os reguladores de que o seu reactor arrefecido a sódio não necessita de muitas das salvaguardas dispendiosas exigidas pelos reactores tradicionais de água leve.

“Isso será um desafio”, disse Adam Stein, diretor de inovação nuclear do Breakthrough Institute, uma organização de pesquisa pró-nuclear.

A planta da TerraPower foi projetada de forma que os principais componentes, como as turbinas a vapor que geram eletricidade e a bateria de sal fundido, estejam fisicamente separados do reator, onde ocorre a fissão. A empresa diz que essas peças não exigem aprovação regulatória e podem começar a construção mais cedo.

Um obstáculo maior pode ser a aquisição de combustível, já que hoje a Rússia é o único fornecedor do urânio enriquecido especializado utilizado pela TerraPower. Embora o Congresso tenha atribuído 3,4 mil milhões de dólares para reforçar o abastecimento interno de combustível, isso levará tempo.

A empresa tem um cliente: a PacifiCorp, que fornece energia a seis estados ocidentais, planeia comprar electricidade do primeiro reactor da TerraPower e manifestou interesse em reactores adicionais depois disso. A concessionária afirma que qualquer excesso de custo será arcado pela TerraPower, e não pelos contribuintes. Mas esse acordo ainda não foi finalizado e alguns críticos preocupam-se com o efeito nas contas de electricidade das famílias.

“É normal que as pessoas sejam céticas em relação a isso, porque a energia nuclear falhou repetidas vezes”, disse Gates. “Muitas coisas podem dar errado ou nos atrasar. Mas é um projeto tão importante que basicamente estou apoiando-o financeiramente. Eu vejo isso como totalmente diferente de qualquer outro projeto de fissão que está sendo realizado.”

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