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Assista à contagem regressiva frequentemente atrasada para o primeiro voo tripulado da cápsula Starliner da Boeing

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O foguete Atlas V da United Launch Alliance está em sua plataforma de lançamento na Flórida ao pôr do sol, encimado pela cápsula espacial Starliner em forma de gota da Boeing. (Foto ULA)

A NASA e seus parceiros comerciais estão mais uma vez em contagem regressiva para um lançamento que visa enviar aeronaves da Boeing Cápsula espacial Starliner para a Estação Espacial Internacional – com uma tripulação viva e respirando a bordo pela primeira vez.

A cápsula em forma de goma deve subir ao espaço no topo de um foguete Atlas V da United Launch Alliance, com decolagem da Estação da Força Espacial de Cabo Canaveral, na Flórida, marcada para 12h25 ET (9h25 PT) de hoje. As perspectivas de tempo aceitável foram fixadas em 90%. Cobertura de lançamento está transmitindo via Site da NASA e YouTube.

Se tudo correr conforme o planejado, os astronautas da NASA Butch Wilmore e Sunita Williams conduzirão o Starliner até a órbita baixa da Terra e se encontrarão com a estação espacial pouco mais de 25 horas após o lançamento. Durante a viagem de 10 dias, eles verificarão os sistemas da Starliner e entregarão suprimentos para a estação espacial – incluindo uma bomba substituta para o sistema que a tripulação da estação usa para converter urina em água potável. Então eles voltarão para a Terra.

Nem sempre tudo correu conforme o planejado com Starliner. O esforço de desenvolvimento de espaçonaves da Boeing enfrentou anos de atrasos e mais de US$ 1 bilhão em custos excessivos que a empresa teve de cobrir.

O primeiro teste de voo não tripulado do Starliner não obteve sucesso total em 2019, forçando um segundo teste não tripulado que atingiu seus objetivos em 2022.

A rodada mais recente de problemas surgiu durante uma tentativa de lançamento anterior em 6 de maio. Os gerentes da missão cancelaram a contagem regressiva duas horas antes do lançamento, devido a uma válvula de alívio de oxigênio emperrada no estágio superior do foguete Centaur. Ao resolver esse problema, os engenheiros detectaram um pequeno vazamento de hélio que foi atribuído a um flange em um dos propulsores do módulo de serviço Starliner.

A NASA e a Boeing passaram dias avaliando o impacto potencial do vazamento, e a equipe decidiu que o curso de ação mais seguro seria conviver com o vazamento e contorná-lo.

“É um vazamento muito, muito pequeno e está dentro da margem que temos”, disse Steve Stich, gerente do programa de tripulação comercial da NASA.

Durante um briefing de pré-lançamento, Stich disse que o flange estava em um ponto do sistema de propulsão onde as linhas de combustível, oxidante e hélio para pressurização se juntam. “Isso torna quase inseguro trabalhar”, disse ele.

Os engenheiros também aprenderam sobre uma potencial vulnerabilidade de projeto no sistema de propulsão do Starliner – um problema que poderia prejudicar a capacidade da cápsula de executar uma queima de saída de órbita se duas das quatro unidades de propulsão conhecidas como “casinhas de cachorro” falhassem ao mesmo tempo.

A equipe da missão desenvolveu uma solução alternativa para o voo de teste. Após o retorno do Starliner e sua tripulação, a NASA e a Boeing examinarão mais de perto o projeto do sistema de propulsão e o sistema de pressurização de hélio com vazamento.

Outra preocupação veio à tona no final de uma missão espacial suborbital tripulada conduzida pelo empreendimento espacial Blue Origin de Jeff Bezos em 19 de maio. Quando a cápsula da tripulação New Shepard desceu em direção ao pouso, um de seus três pára-quedas não conseguiu abrir completamente. O sistema de pára-quedas da Starliner usa um design semelhante, então a NASA e a Boeing trabalharam com a Blue Origin para garantir que o problema não surgisse durante a missão de teste orbital.

Stich disse que a Blue Origin rastreou o problema do pára-quedas até um linha de recife projetado para evitar que o pára-quedas abra prematuramente. Existe um mecanismo que deveria cortar a linha no momento certo, mas Stich disse que “os cortadores, por algum motivo, não cortaram aquela linha”.

“Usamos um cortador muito semelhante ao que a Blue Origin usa, por isso foi importante analisarmos esses dados”, disse Stich. “Voltamos e analisamos todos os nossos dados de teste.”

Stich disse que os cortadores do sistema Starliner foram testados com sucesso 160 vezes, o que garantiu à equipe que os pára-quedas estavam prontos para uso.

A NASA fez uma mudança de última hora nas cargas úteis para o voo de teste do Starliner: a bomba do sistema de reciclagem de urina da estação espacial falhou inesperadamente, forçando a tripulação a armazenar a urina em sacos e tanques. A NASA decidiu proporcionar algum alívio, por assim dizer, enviando um tanque substituto de 150 libras na cápsula da Boeing. Para manter o equilíbrio da distribuição em massa da Starliner, duas malas contendo roupas e itens de higiene pessoal para Wilmore e Williams estão sendo deixadas para trás.

“Eles usarão apenas nossos suprimentos genéricos que temos a bordo”, disse Dana Weigel, que gerencia o Programa da Estação Espacial Internacional da NASA. “A razão pela qual os temos lá é para casos como este.”

Depois de passar cerca de oito dias na estação espacial, Wilmore e Williams descerão no Starliner para um pouso com auxílio de pára-quedas e airbag no sudoeste americano, em um local a ser determinado com base no clima e no momento do retorno.

A Boeing usará os dados coletados durante o voo de teste para ajustar o design de sua espaçonave. Esses refinamentos devem abrir caminho para que o Starliner tome seu lugar ao lado do Crew Dragon da SpaceX como um “táxi espacial” comercial capaz de transportar astronautas de e para a órbita.

Isso presumindo, é claro, que tudo corra conforme o planejado.

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